El conflicto entre Estados Unidos e Irán hoy tiene en vilo al mundo. Incluso los más pesimistas analistas intuyen que una tercera guerra parecida a las dos más importantes que tuvo el planeta se aproxima.

En medio de todo esto, está el fútbol. Naciones muy cercanas al conflicto armado serán animadoras de partidos importantes en los próximos años y esto podría afectar la localía de esos países, por ejemplo, en las propias eliminatorias asiáticas que se siguen disputando. En el caso de los iraníes, jugarán encuentros trascendentales este año pensando en entrar a la tercera fase de las clasificatorias a Qatar 2022 al igual que lo harán Arabia Saudita, Yemén, Emiratos Árabes Unidos, Bahréin, Qatar (para ingresar a la Copa Asia China 2023) e Irak, aunque este combinado ya se sabe que mudará sus encuentros como dueño de casa a otras latitudes.

Saliendo de esto que es muy actual, hace más de veinte años, más precisamente en 1998, tanto Irán como los Estados Unidos clasificaron a la Copa del Mundo que se disputaría en Francia (y ganaría el dueño de casa venciendo a Brasil en la final con los recordados goles de Zidane, en dos ocasiones, y Petit) e incluso compartieron el Grupo F junto con Alemania y la extinta Yugoslavia. En ese encuentro, los iraníes obtuvieron su primera victoria en mundiales venciendo a los norteamericanos por 2 a 1 con goles de Estili y Mahdavikia para los asiáticos mientras que McBride descontó para el equipo de América del Norte.

Más allá de lo que fue el partido en sí y encuentros memorables como la victoria francesa ante Paraguay en octavos de final o el triunfo por penales de Argentina ante Inglaterra o el recordado gol de Dennis Bergkamp en cuartos, hubo un hecho que trascendió al propio Mundial y tuvo a la colección de figuritas, que habitualmente los niños y adultos juntan, como principal foco de atención.

A mediados del año 1998, salió en los kioscos de todo el mundo el álbum de figuritas para coleccionar todas las imágenes de los jugadores que se harían presentes en el Mundial así como los escudos de las selecciones, la mascota y los estadios de Francia que serían sede. Y aunque todos sabemos que muchas veces no todos los profesionales que aparecen en las cromos van al Mundial, hubo detalles que no pasaron desapercibidos y terminaron siendo motivo de discusión hasta la actualidad.

Si bien el Grupo F estaba conformado por los combinados que ya nombramos, había uno que no podía ser coleccionable. Para sorpresa de todos, en la página del álbum de figuritas de la Copa del Mundo que contenía a la selección de Irán había una leyenda que decía “Atención: no hay cromos en esta página”. A su lado, estaba la de los Estados Unidos, la cual si estaba con su plantilla completa. Incluso, ni siquiera el escudo de la Federación Iraní de Fútbol se podía obtener.

Después de muchos rumores que incluían, por ejemplo, temas religiosos o cuestiones de ingreso al mercado estadounidense por parte de la empresa que realizaba (y realiza) el álbum, finalmente la versión oficial salió a la luz. El comunicado especificaba que la compañía no había llegado a un acuerdo con respecto a los derechos de imagen de la selección iraní y sólo iba a imprimir una limitada partida de figuritas, las cuales los coleccionistas podrían pedirlas por correo electrónico.

Más allá de esto, casi mágicamente y cuando el Mundial ya estaba en sus cotejos finales y con Irán ya eliminado, comenzaron a llegar las figuritas en algunos países. Aquí en Argentina hay algunas personas que las han conseguido, al igual que en Europa o en otros países de América del Sur, como por ejemplo en Colombia, aunque con una calidad inferior a la que estábamos acostumbrados, con diferente color de camiseta (unas roja y otra amarilla) de acuerdo a la partida de impresión y hasta en blanco y negro.

Cabe destacar que, además de la selección de Irán, en nuestro país el álbum careció de las figuritas de tres jugadores de Inglaterra (Tony Adams, Robbie Fowler y Les Ferdinand, hermano de Rio y Anton).

Tras este álbum polémico, los mundiales posteriores encontraron a la selección de Irán para coleccionar, aunque ya sin el combinado de Estados Unidos al lado acompañándolo en sus páginas debido a que el sorteo los acomodó en diferentes grupos.

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