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TONY MEOLA: “EL FUTBOL ESTA EN SU PICO DE POPULARIDAD EN MI PAIS”

Vermouth Deportivo: ¿Cómo fue la experiencia de haber jugado una Copa del Mundo sin ser profesional? (La liga de Estados Unidos no era profesional a principios de los 90)

Tony Meola: Las cosas eran diferentes allá en el año 1990. Durante la clasificación, yo estaba jugando en la Universidad de Virginia. A muchos de los jugadores les costó encontrar lugares apropiados para entrenar, pero yo tuve suerte porque nuestro programa era uno de los mejores del país.

VD: Fuiste el capitán de un equipo que llegó a la segunda fase de una Copa del Mundo en la historia del país. ¿Crees que esto fue el puntapié inicial para poder crear la Liga Profesional?

TM: En 1930, Estados Unidos terminó tercera en la Copa del Mundo, aunque era un formato muy diferente al actual y en diferentes circunstancias y no quiero olvidarme de esos jugadores. Poder avanzar a la segunda fase de la Copa Mundial de 1994 fue un paso hacia adelante para la creación del deporte en mi país. Nosotros tuvimos mucha presión porque nunca un país organizador había fallado en avanzar a la rueda de eliminación directa y no quisimos ser los primeros. Aquel fue un buen grupo de jugadores jóvenes y ambiciosos que querían hacer grandes cosas por el deporte en nuestro país.

VD: Es inevitable recordar a Andrés Escobar (defensor colombiano fallecido porque convirtió un gol en su propia valla). Aquel partido fue frente a ustedes. ¿Qué pensaste en aquel momento cuando recibiste esa noticia?

TM: Aquel fue un día muy triste para todos los involucrados y más aún para los amigos y familiares de Andrés. Este tipo de cosas no deben pasar nunca en relación a un evento deportivo. Aquella noticia fue muy emotiva para nuestro plantel y nos fue muy difícil preparar el partido frente a Brasil porque estábamos pensando en Andrés.

VD: Te retiraste de la actividad deportiva a los 37 años luego de haber jugado casi por completo en la liga estadounidense. ¿Fue difícil el retiro? ¿Cómo fue empezar una nueva vida fuera de la actividad deportiva?

TM: Honestamente estuve jugando hasta los 40 años en Indoor (futbol de salón sin laterales) aquí en mi país. No es fácil retirarse de algo que uno ama; yo siempre jodo con mis amigos diciéndoles que no estoy “oficialmente” retirado y que siempre estoy listo para jugar un partido más… ¡aún con mis 47 años!

VD: ¿Cómo creció un deporte como el futbol en un país donde el Futbol Americano, el Basquet, el Hockey sobre Hielo y el Béisbol son los deportes más importantes?

TM: El futbol sigue creciendo día a día. Actualmente tenemos muchos seguidores y los futbolistas continúan creciendo y convirtiéndose en mejores jugadores todo el tiempo. Tenemos también algunos de los mejores estadios para desarrollar la actividad y el fútbol está en su pico de popularidad. Hay muchísima gente que hoy en día continúa trabajando para lograr que nuestro deporte crezca aún más.

VD: ¿Que recordás de tus ex compañeros sudamericanos Marcelo Balboa y Tab Ramos?

TM: Tengo muy buenos recuerdos, tanto de ellos como de otros compañeros. Marcelo es un muy respetado periodista de la Major League Soccer y ocasionalmente suele ayudar a su Selección de Futbol Juvenil. A Tab lo veo más seguido ya que vivimos muy cerca uno del otro. Actualmente él es el Director de todas las categorías juveniles de los Estados Unidos y el Técnico de la Sub-20. Ha sido genial que haya pasado mucho tiempo trabajando para las juveniles y creo que esto es muy importante ya que ellos pueden crecer de la mano de uno de los mejores jugadores de la historia de mi país.

VD: Fuiste la cara de un video juego allá por el año 1993 (Tony Meola’s Sidekicks Soccer). ¿Cuán importante fue esto para tu carrera? ¿Te dio aún más reconocimiento?

TM: Fue muy divertido haber formado parte de un video juego como ese, particularmente en aquella época para nuestro futbol. Es increíble cuan grandes se han convertido los juegos de futbol.

VD: ¿Cómo fue tu primera experiencia como DT de Jacksonville Armada?

TM: Aprendí muchísimo durante mi estadía en Jacksonville. Yo creo que realmente podíamos haber llegado a cambiar muchas cosas si hubiéramos tenido mas tiempo, pero a veces suceden estas cosas cuando uno es DT. Ahora estoy buscando una nueva oportunidad y voy a utilizar todo lo que aprendí en el futuro. También espero algún día tener la posibilidad de poder dirigir un equipo fuera de los Estados Unidos para así poder ganar experiencia dirigiendo países con diferentes culturas como tuve la oportunidad de hacerlo como jugador.

VD: Fuiste periodista, técnico y también formas parte del Salón de la Fama en el año 2012 (en los Estados Unidos). ¿Cuál es tu presente?

TM: Ahora estoy buscando la chance se volver a dirigir algún equipo. Soy el asistente de Omid Namzi, que está dirigiendo la Sub-18 de los Estados Unidos (él ha sido compañero y técnico mío en el pasado). Amo poder trabajar con jóvenes porque creo que es la mejor edad para poder influenciarlos con la experiencia que uno ha tenido como profesional para que ellos puedan recorrer el mismo camino.

VD: Hace un par de días atrás, una tragedia ha afectado casi a todo el planeta (la caída del avión que trasladaba a todo el plantel de Chapecoense en el cual 71 personas perdieron la vida). ¿Cómo afecta un evento de tal magnitud a un jugador profesional? No solo a nivel deportivo, sino a nivel emocional.

TM: Esa fue una tragedia increíble. Obviamente es un momento muy triste para las respectivas familias y amigos, pero también fue algo muy triste para el mundo del futbol. Estas son cosas que uno no espera que sucedan y no quiere que pasen nunca. Espero que algún día, todos los que han sido afectados de alguna u otra manera, puedan encontrar un poco de alivio y que todo el mundo del deporte en sí mismo logre brindar algo de apoyo a toda la familia del Chapecoense. Solo en un deporte como en nuestro se pueden ver cosas como estas alrededor del mundo. Yo anhelo que nunca nos olvidemos de las vidas que se perdieron aquel día.

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